El nopal, propiedades y uso

El nopal, propiedades y uso

   

El nopal es un producto que, pese a ser prácticamente un desconocido para la alimentación en España, es muy consumido y apreciado en otras partes del mundo. Esta verdura cuenta con una sorprendente cantidad de propiedades beneficiosas para la salud que han sido aprovechados desde tiempo inmemorial en su lugar de origen, y que ahora estan siendo descubieros por la ciencia moderna.

   

¿Que es el nopal?

   

El nopal, termino que  engloba a muchas especies del genero Opuntia, es una planta de la gran familia de las cactáceas, es decir un cactus. Es originaria del continente americano, y más concretamente, según los expertos, casi con toda seguridad de México,

Es precisamente en este país donde se consume ya desde hace milenios. Las culturas mesoamericanas (los antiguos aztecas, toltecas, olmecas, etc..) aprovecharon sus múltiples virtudes. Tal fue la consideración que tuvieron de esta planta que llegaron a convertir su imagen en una seña de identidad. Estas tradiciones han pervivido hasta nuestros días, ya que en México, es aún muy consumido y considerado un símbolo nacional. No en vano en el escudo de la bandera mexicana puede verse un nopal sobre el que se posa la serpiente que devora el águila

Son muchas las aplicaciones que se hacen de esta planta ya que de ella se pueden aprovechar sus frutos, sus raíces, y también sus pencas tiernas (la parte que más se asemeja a unas “hojas”, que si bien en realidad son tallos)

   

vista de nopales

   

Además de su interesante sabor y textura como verdura, posee múltiples propiedades y aplicaciones nutritivas y medicinales. No en vano, está considerado como un superalimento e incluso un alimento medicinal.  Son muchos los modernos estudios científicos los que se hacen de esta planta y que avalan las grandes virtudes de este producto que ya conocía la cultura popular desde hace milenios.

   

Beneficios para la salud del consumo y uso del nopal

   

La siguiente tabla obtenida del Instituto Nacional de Nutrición de México, indica los aportes nutricionales por cada 100 gr de nopal verdura fresco. 

   

Energía       27 kcal  
Proteína  1.7 g
Grasa  0.3 g
Hidratos de carbono  5.6 g
Calcio 93 mg
Hierro  1.6 mg
Retinol (vitamina A)  41 mcg
Tiamina (vitamina B1)  0.03 mg
Riboflavina (vitamina B2) 0.06 mg
Niacina  0.3 mg
Acido Ascórbico (vitamina C)  8 mg

   

Además, hay que añadir que el nopal contiene minerales como son el calcio y el potasio además de magnesio, sílice, sodio y pequeñas cantidades de hierro y aluminio, entre algunos otros. El nopal contiene también, en varias proporciones, diferentes glúcidos o carbohidratos y componentes nitrogenados. También es muy rico en fibras de diferentes tipos como la lignina, la celulosa, la hemicelulosa, la pectina y mucílagos.

   

primer plano de nopales

   

Todas estas propiedades del nopal hacen que el uso y consumo de pencas frescas tenga los siguientes beneficios para la salud:

   

Beneficios para la digestión 

   

La gran cantidad de fibras dietéticas que contiene el nopal, resultan esenciales para el proceso digestivo. Sus mucilagos (fibras solubles) regulan la producción de ácidos gástricos y protegen las mucosa gastrointestinal, lo que ayuda a reducir los síntomas de trastornos como la acidez, la diarrea y el estreñimiento. El consumo de pencas crudas licuadas se usa en la medicina tradicional como elemento de prevención y cura de las ulceras de estomago.

   

Controla el colesterol en sangre

   

Según apuntan investigaciones del Instituto Nacional de Ciencias Médicas y Nutrición, Salvador Zubirán de México, las fibras del nopal ayudan activamente a reducir significativamente los niveles de colesterol y triglicéridos en sangre , protegiendo así la salud cardiovascular.

   

Favorece la pérdida de peso

   

Son varios los factores por los cuales el Nopal  ayuda en la pérdida de peso.  

Por un lado, la abundante fibra que contiene, ayuda a generar rápidamente sensación de saciedad reduciendo de esta forma las ganas de comer. También las fibras insolubles absorben agua y aceleran el paso de los alimentos por el tracto digestivo, impidiendo o retrasando la absorción de azúcares

Es también muy baja en calorías (100 gramos de nopal solo tiene 27 calorías).

Además la presencia de vitaminas como la tiamina y la riboflavina también acelera la función metabólica  y maximiza la quema de grasa y la transformación de los alimentos en energía utilizable.

Una forma de consumir nopal con el fin de bajar de peso es consumirlo cocinado a la plancha antes de cada comida.

   

Eficaz en el tratamiento de la diabetes

   

El nopal se ha mostrado muy eficaz en el tratamiento de la diabetes, la que es considerado una de sus grandes virtudes. Experimentos realizados por la Escuela Nacional de Ciencias Biológicas del Instituto Politécnico Nacional (México) sitúan al nopal como un agente hipoglucemiante, es decir que disminuye las concentraciones de azúcar en la sangre. Los estudios mostraron  que el nopal incrementa los niveles y la sensibilidad a la insulina.

   

Refuerza el sistema inmune

   

El nopal tiene también propiedades beneficiosas para el sistema inmune.  El doctor Octavio Paredes investigador del Cinvestav-Irapuato  de México, uno de los mejores especialistas en la planta en el mundo, señala que el nopal al contener vitamina A, C y del complejo B, además de minerales, como calcio, magnesio, sodio, potasio y hierro; y  fibras de lignina, celulosa, hemicelulosa, pectina y mucílagos, junto con los aminoácidos ayudan a eliminar las toxinas ambientales que afectan el sistema inmunológico del cuerpo, reforzándolo.

Por su parte un estudio de la Universidad Politécnica de México, descubrió que el nopal cuenta con antibióticos naturales que inhiben el crecimiento de varias especies de bacterias, lo que supone un apoyo al sistema inmune. Por ello tanto el consumo de nopal como su aplicación triturado como cataplasma, resulta beneficioso para el caso de heridas e infecciones de la piel.

   

Resulta útil en el tratamiento contra el cáncer

   

Diversas estudios señalan al nopal como útil en el tratamiento del cáncer.  El doctor Octavio Paz señala que, con el consumo del nopal, se han reportado el aumento del periodo de latencia de algunos tumores malignos.

Por su parte el investigador chino Zhang Hong, del Instituto de Medicina Tradicional China de Liaoning señala la eficacia del nopal en la cura de enfermos de cáncer. En concreto se señala que el nopal tiene la capacidad para  reducir los efectos negativos para los leucocitos cuando se eliminan células cancerosas en la radioterapia y quimioterapia y que impide la metástasis.

   

Construye huesos fuertes

  

El contenido mineral del nopal incluye el calcio, que es una parte esencial de la construcción de huesos fuertes y reparación de huesos que han presentado algún daño.

Un equipo multidisciplinar de investigadores de Universidad Nacional Autónoma de México (UNAM), la Universidad Autónoma de Querétaro (UAQ), y la Universidad del Valle de México (UVM) comprobaron que la harina de nopal era rica en calcio y que este era muy asimilable por el cuerpo, particularmente la harina de las pencas más maduras. Por ello comprobaron que resultaba eficaz para el tratamiento de la osteoporosis en su fase previa (la osteopenia).  

   

Ayuda a mejora el sueño

    

El nopal contiene magnesio, un mineral útil para inducir sensación del sueño en las personas que sufren de insomnio, ansiedad crónica o inquietud. Induce la liberación de serotonina en el cuerpo, derivando en un aumento de los niveles de melatonina. También el Nopal tiene un efecto ligeramente sedante,  que calma el cuerpo, ayudando a conciliar el sueño.

   

Ayuda a combatir la Inflamación

   

El jugo que se extrae de las hojas del Nopal tiene efectos anti-inflamatorios, incluyendo los síntomas asociados con la artritis, lesiones, dolores en las articulaciones y la tensión muscular.   Para ello basta aplicar nopal licuado en la zona afectada para beneficiarse de sus efectos.

   

Cómo consumir el nopal, metodos de preparación.

   

En el huerto tropical cultivamos de forma orgánica la planta del nopal para la obtención de pencas tiernas y frescas para usar como verdura. Estas mismas pencas también pueden usarse para la elaboración de productos de uso tópico  externo.

El nopal, una vez desespinado (en el huerto tropical lo vendemos ya desespinado) puede prepararse de múltiples formas: troceado en sopas, en menestras, en pisto. Crudo o cocido en ensaladas. Entero a la plancha solo o con queso, empanado con jamón y queso o solo con queso, licuado en gazpachos, salmorejo o con frutas.  Las posibilidades de prepararlo son infinitas. En el huerto tropical contamos con un recetario para los productos que cultivamos. Así según vayamos elaborando recetas  las iremos documentando y añadiendo. Ver recetas de nopal.

   

   

Es importante señalar que el nopal troceado en crudo y en el proceso de cocerse, va liberando su mucilago (con consistencia de baba). Si desea eliminarse puede aumentarse el periodo de cocción hasta que se deshidrate o bien cocer la penca previamente en agua. Para licuados (para gazpacho o con frutas) no es necesario realizar ninguna acción de estas, ya que esta característica pasa desapercibida.  

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